El confinamiento destapa la amplitud del negocio de vientres de alquiler en Ucrania

*The Guardian

Algunos lloran en sus camas, otros son acunados o alimentados con biberón por las niñeras. Los recién nacidos no se encuentran en la guardería de una maternidad, sino que están alineados uno al lado del otro en dos grandes salas de recepción del Hotel Venecia, en las afueras de Kiev, protegidos por paredes exteriores y alambre de espino.

Son hijos de parejas extranjeras nacidos de madres de alquiler ucranianas en el Centro de Reproducción Humana BioTexCom de Kiev, la mayor clínica de alquiler de vientres del mundo. Están varados en el hotel porque sus padres biológicos no han podido viajar dentro o fuera de Ucrania desde que se cerraron las fronteras el pasado mes de marzo debido al cierre de fronteras.

A través de videollamadas los padres miran ansiosos a los niños que aún no han conocido y otros envían grabaciones de audio de sus voces para tranquilizar a los niños.

A mediados de mayo BioTexCom publicó un video del hotel para destacar el desgarrador dilema de los padres y para presionar para que se suavice el cierre de fronteras.

La difícil situación de los bebés ocupó los titulares de todo el mundo, pero un mes después, unos 50 bebés siguen en el hotel y la saga ofrece la oportunidad de examinar detenidamente la ética y la escala de la próspera industria reproductiva de Ucrania.

Mykola Kuleba, el defensor de la infancia de Ucrania, dice que basta con reformar un sistema que él describió como una violación de los derechos de los niños y que deben prohibirse los servicios de gestación subrogada para parejas extranjeras en Ucrania.

Sin embargo, en una economía paupérrima, donde el salario medio es de 300 libras al mes, muchas mujeres pobres, especialmente en los pueblos pequeños y las zonas rurales, siguen haciendo cola para alumbrar a sus bebés por dinero, a pesar de que pagan un alto precio en salud y psicológico.

En Vinnytsia, una ciudad al suroeste de Kiev, Liudmyla sigue esperando recibir su paga por dar a luz a una niña para una pareja alemana en febrero. Ella envía regularmente mensajes de texto a su agencia de alquiler de vientres (no a BioTexCom), que cree que le debe 6.000 euros. “Me siguen diciendo que no pueden enviar la cantidad completa debido al confinamiento”, dice.

Aunque Liudmyla, de 39 años, se sometió a una transferencia de embriones en Kiev y pasó la mayor parte de su embarazo en Vinnytsia, la agencia le pidió que viajara a Polonia para dar a luz para que el bebé pudiera ser registrado allí. El personal del hospital no sabía que Liudmyla era una madre de alquiler, ya que la subrogación comercial está prohibida en Polonia, como en la mayoría de los países europeos.

“No quería regalarla, estaba llorando”, recuerda Liudmyla. Dice que después de dos días de cuidar al niño en la sala de maternidad, dejarlo marchar fue un verdadero calvario. “Pero yo ya sabía de qué se trataba”.

Dependienta y madre soltera, Luidmyla luchó durante años para encontrar un hogar para ella y sus tres hijos que fuera mejor que la única habitación de hotel que tenían. Así que en 2017 fue a una clínica de subrogación y, con el dinero, pudo pedir una hipoteca sobre un apartamento. Aunque fue internada en una unidad de cuidados intensivos por complicaciones relacionadas con el embarazo, Liudmyla decidió tener un segundo hijo de alquiler para pagar la mayor parte del préstamo del apartamento.

No hay estadísticas oficiales, pero se estima que varios miles de niños nacen cada año en Ucrania a través de madres de alquiler. El 80 por ciento de estos bebés están destinados a parejas extranjeras, que eligen Ucrania porque el proceso es legal y barato. Sergii Antonov, abogado especializado en fertilidad, dice que las agencias de madres de alquiler ucranianas a veces hacen arreglos para que los bebés nazcan en el extranjero porque puede facilitar el registro de nacimientos.

El precio de un paquete de gestación subrogada en Ucrania comienza a partir de 25.000 libras, con la madre de alquiler recibiendo al menos 10.000 libras. Los futuros padres deben ser generalmente parejas heterosexuales casadas y tener pruebas de su diagnóstico de infertilidad. Las clínicas y agencias de alquiler de vientres ponen anuncios en los periódicos, el transporte público o los medios de comunicación social.

Tetiana Shulzhynska, de 38 años, escribe a estos grupos para tratar de persuadir a las mujeres de que no utilicen los servicios de subrogación porque cree que algunas madres de alquiler acaban pagando por su salud e incluso por sus vidas. “En un contrato, sólo protegen a los bebés, no se preocupan por nosotros”, dice, sentada en una cama de su pequeña casa de madera en Chernihiv, al norte de Ucrania.

Shulzhynska, madre de dos hijos que trabajaba como conductora de trolebús, visitó una clínica de subrogación en 2013 porque necesitaba desesperadamente pagar un préstamo bancario. Estaba tan quebrada que la clínica le envió dinero para comprar un boleto a Kiev.

Aceptó llevar un bebé para una pareja italiana y a los dos meses resultó que tenía cuatro embriones vivos en su vientre. La familia biológica decidió quedarse con uno solo y el resto fue extirpado quirúrgicamente. En mayo de 201 Shulzhynska dio a luz a una niña, que entregó a sus padres. Recibió una indemnización de 9.000 euros.

Siete meses después fue al hospital con un fuerte dolor de estómago. Los médicos diagnosticaron cáncer de cuello uterino. Le llevó casi un año reunir el dinero para la operación. Shulzhynska sospecha que el cáncer fue causado por su embarazo inducido artificialmente, sin poder probarlo. Recientemente pidió muletas porque sus médicos están planeando amputarle la pierna izquierda, que ahora está afectada por la propagación del cáncer.

En 2015, Shulzhynska presentó una denuncia contra BioTexCom, alegando daños a su salud, lo que dio lugar a una investigación penal en curso.

Yuriy Kovalchuk, ex fiscal del Estado cuya oficina supervisó una serie de investigaciones penales sobre BioTexCom en 2018 y 2019, dice que al menos otras tres mujeres acudieron a la policía después de que se les extrajera el útero como resultado de embarazos de sustitución organizados por la empresa.

Dijo que otras investigaciones se habían centrado en las denuncias de fraude y que también había habido denuncias de trata de personas en 2016, después de que una pareja italiana descubriera en 2011 que los niños que se habían llevado a casa no estaban genéticamente relacionados con ellos. Kovalchuk fue despedido el año pasado y cree que las investigaciones sobre BioTexCom se han bloqueado. Escribió a la oficina del defensor del pueblo en mayo para expresar su preocupación por la clínica.

En el Hotel Venecia, Albert Tochilovsky, el propietario de BioTexCom, no niega que hubo confusión con los embriones durante los procedimientos de subrogación en 2011 que condujeron a la investigación de la trata de personas.

Atribuye este error a la falta de experiencia cuando la clínica tenía sólo un año, y dice: “No creo que hayamos sido los únicos en cometer errores aquí. Si alguien empieza a comprobar el ADN, habrá muchos escándalos”.

Dice que en al menos tres casos, los padres han rechazado a los bebés de alquiler después de haber nacido con problemas de salud. El más conocido es el caso de Bridget, hija de una pareja americana, que nació en 2016 y ahora vive en un orfanato en Zaporizhia, Ucrania oriental. “Fue una tragedia para nosotros”, dijo Tochilovsky.

El sitio web de la empresa anuncia “las mejores madres de alquiler” y Tochilovsky niega cualquier maltrato a las mujeres o fraude en su clínica. Rechaza las afirmaciones de Shulzhynska sobre el cáncer como “absurdas” y dice que la empresa ofrece protección contractual a las madres de alquiler.

“Ellas [las mujeres] no perdieron su salud en mi casa, sucedió en las salas de maternidad. Nuestra clínica realiza tecnologías reproductivas, los demás procedimientos se hacen en centros [hospitalarios] públicos… En muchos casos, pagamos una compensación. Si se extrae un útero, pagamos [la compensación] de acuerdo con el contrato”.

Las madres de alquiler se organizan en los medios de comunicación social, donde comparten consejos y advertencias sobre las agencias de alquiler de vientres. Svitlana Sokolova, ex madre de alquiler y ahora activista de la ONG Strength of Mothers (Fuerza Materna), que ayuda a las madres de alquiler, dice que ha empezado a recibir más quejas sobre supuestos abusos durante el confinamiento en Covid. Un grupo de mujeres dijo que su contrato les exigía seguir implantando embriones en sus úteros durante un año hasta que quedaran embarazadas. “A través de este contrato, las mujeres se convirtieron en una especie de propiedad”, dijo.

Maryna Lehenka, abogada de La Strada Ucrania, dice que la línea telefónica de la asociación recibe unas 100 llamadas al año de madres de alquiler que se quejan del estrés que sienten después de dar a sus bebés o de problemas causados por las hormonas que estaban tomando para aumentar las posibilidades de embarazo. Recuerda un caso en el que una mujer se escondió en un pueblo porque no quería dar a luz a un bebé de alquiler.

Lehenka estuvo de acuerdo con el defensor del pueblo en que la subrogación comercial debería prohibirse en Ucrania. Sokolova, que es copropietaria de una agencia de subrogación, aboga más bien por un marco jurídico apropiado que proteja a las madres de alquiler. “De lo contrario, simplemente se irá bajo tierra”.

A pesar de la presión para regular la industria de la subrogación -varios proyectos de ley se encuentran en el Parlamento- los expertos y los conocedores dudan de que se vayan a realizar cambios legales importantes en un futuro próximo para frenar el comercio de bebés. Tochilovsky dice que si la subrogación comercial se volviera ilegal, su clínica se centraría en la donación de embriones. “El futuro del mundo está en la biotecnología, y la mayor parte del dinero se gastará en biotecnología”, dice.

Olga, de 26 años, tendrá su segunda pareja de gemelos de alquiler para una pareja china a finales de este mes. Para dar a luz, llegó a Kiev desde una ciudad del noreste de Ucrania con su joven hijo y su marido, y fue colocada por la agencia en un nuevo apartamento a pocos pasos de la sala de maternidad. Olga dice que se siente bien y que a veces conoce a otras tres madres de alquiler embarazadas que viven cerca. Con los 17.000 dólares (13.500 libras) que recibirá por los bebés, Olga quiere abrir un café o una floristería en su casa. “No maté, no robé, me gané este dinero honestamente”, dice. Su hijo se sienta a su lado; llama a los bebés esperados “Kirusha y Kirusha”.

La única preocupación de Olga es si los padres biológicos llegarán antes de que nazcan los gemelos. Si no, tendrá que cuidar de los bebés hasta que lleguen los padres. Según Sokolova, algunas madres de alquiler han terminado cuidando de sus bebés durante meses. Recuerda un caso en el que una madre de alquiler adoptó un bebé después de que los padres biológicos la rechazaran en el último minuto.

Mientras tanto, los nuevos bebés nacidos de madres de alquiler llegan a BioTexCom casi todos los días y son colocados en la improvisada guardería del hotel. Un grupo de parejas argentinas y españolas, algunas de las cuales habían hecho el viaje antes del confinamiento, se reunieron felizmente con sus bebés la semana pasada, pero aún no se sabe cuándo se reabrirán oficialmente las fronteras de Ucrania y a qué países.

Rafael Aires, originario de España, saca cuidadosamente a su hija Marta del cuarto de los bebés para jugar con ella. Aires llegó a Ucrania antes del confinamiento, quedó retenido durante meses y su esposa regresó a España. Pero la complicación no empañó la felicidad de la pareja. Aires había estado tratando de tener un bebé durante ocho años. “Y ahora”, dice, ”ta-dam”.

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